O misterioso avião espacial espião da Força Aérea, apelidado de X-37B, está de volta ao espaço na manhã de sábado para sua sexta missão na órbita da Terra. Como é habitual nesta espaçonave, seu objetivo exato é um segredo, embora a Força Aérea diga que o veículo estará realizando uma série de experiências nessa viagem e testando novos sistemas no espaço antes de devolvê-los à Terra.

Este lançamento ocorre pouco mais de seis meses depois que o X-37B voltou para casa de sua quinta missão recorde em órbita. O avião espacial, que parece um ônibus espacial em miniatura, aterrissou no Centro Espacial Kennedy da NASA, na Flórida, no dia 27 de outubro, depois de passar um total de 780 dias, ou mais de dois anos, no espaço. Esse voo marcou a missão mais longa do X-37B já no espaço, e o veículo passou um total de sete anos e 10 meses em órbita. Este próximo vôo pode adicionar mais alguns anos ao tempo total de vôo da espaçonave.

A Força Aérea alega que os experimentos e a tecnologia que o X-37B carrega “permitem aos EUA desenvolver de maneira mais eficiente e eficaz as capacidades espaciais necessárias para manter a superioridade no domínio espacial”. Essa missão terá ainda mais experimentos do que o habitual, graças à adição de um novo módulo de serviço – uma estrutura cilíndrica presa ao fundo do avião espacial que será embalada com tecnologia a ser testada em órbita. “Esta será a primeira missão do X-37B a usar um módulo de serviço para hospedar experimentos”, afirmou Randy Walden, diretor e executivo de programa do Escritório de Capacidades Rápidas da Força Aérea, em comunicado. “A incorporação de um módulo de serviço nessa missão nos permite continuar a expandir os recursos da espaçonave e hospedar mais experimentos do que qualquer uma das missões anteriores.”

Enquanto a maioria dos experimentos deste vôo é mantida em sigilo, algumas das tecnologias que estão subindo nessa missão foram tornadas públicas. A identificação com o X-37B é um pequeno satélite chamado FalconSat-8 desenvolvido pela Academia da Força Aérea dos EUA que transporta cinco cargas experimentais. O avião espacial supostamente implantará o FalconSat-8 quando atingir a órbita. A NASA também está enviando dois experimentos neste vôo para estudar como a radiação espacial degrada certos materiais e sementes necessárias para a alimentação. E o Laboratório de Pesquisa Naval dos EUA incluiu um experimento que “transformará a energia solar em energia de microondas por radiofrequência”, que poderá ser enviada ao solo para uso.

O X-37B ainda é considerado um ativo da Força Aérea dos EUA, mas a recém-criada Força Espacial supervisionará a missão desde o lançamento até o pouso. A viagem do X-37B ao espaço é o foguete Atlas V da United Launch Alliance, que lançou esta espaçonave em quatro de seus cinco voos anteriores. A última viagem da sonda foi no foguete Falcon 9 da SpaceX, que lançou o X-37B para sua quinta missão em 7 de setembro de 2017.

Como esse lançamento está ocorrendo durante a pandemia, a Força Aérea e a United Launch Alliance estão incluindo uma pequena homenagem àqueles afetados pelo COVID-19 neste voo. Uma mensagem escrita foi adicionada ao lado do foguete Atlas V, com a seguinte redação: “Em memória das vítimas do COVID-19 e homenagem a todos os socorristas e trabalhadores da linha de frente”.

O ULA tem como alvo a decolagem às 8h24 ET no sábado, embora o tempo esteja parecendo um pouco duvidoso, com apenas 40% de chance de boas condições. A empresa fornecerá cobertura ao vivo do lançamento às 8h04 ET. Portanto, se você acordar cedo neste fim de semana, poderá sintonizar ao vivo para ver este veículo misterioso voar.