A Câmera de Monitoramento Visual (VMC) da sonda Mars Express da ESA capturou novas imagens de uma nuvem gigante ao longo do vulcão Arsia Mons , com 20 km de altura (12,4 milhas) , o extremo sul de um trio de vulcões gigantes de escudo marciano, conhecidos coletivamente como Tharsis Montes .

Chamada de Nuvem Alongada Arsia Mons (AMEC), a nuvem pode atingir até 1.800 km (1.118 milhas) de comprimento.

É constituído por gelo de água, mas, apesar das aparências, não é uma pluma ligada à atividade vulcânica.

Em vez disso, o curioso fluxo se forma à medida que o fluxo de ar é influenciado pela inclinação do sotavento do vulcão – o lado que não enfrenta o vento.

“Estamos investigando esse fenômeno intrigante e esperamos ver uma nuvem assim se formar agora”, disse Jorge Hernandez-Bernal, Ph.D. candidato na Universidade do País Basco.

“Essa nuvem alongada se forma a cada ano marciano durante esta temporada, ao redor do solstício do sul, e se repete por 80 dias ou mais, seguindo um rápido ciclo diário”.

“No entanto, ainda não sabemos se as nuvens são sempre tão impressionantes.”

O solstício do sul é o período do ano em que o Sol está na posição mais ao sul nos céus de Marte, assim como 21 de dezembro na Terra.

No início da manhã, durante esse período, essa nuvem passageira cresce por aproximadamente três horas, desaparecendo rapidamente novamente apenas algumas horas depois.

A maioria das naves espaciais em órbita em torno de Marte costuma observar à tarde, no entanto, o Mars Express está em uma posição privilegiada para reunir e fornecer informações cruciais sobre esse efeito único.

“A extensão dessa enorme nuvem não pode ser vista se sua câmera tiver apenas um campo de visão estreito ou se você estiver apenas observando à tarde”, disse Eleni Ravanis, uma jovem estagiária da missão Mars Express.

“Felizmente para o Mars Express, a órbita altamente elíptica da espaçonave, juntamente com o amplo campo de visão do instrumento VMC, permite-nos tirar fotos cobrindo uma grande área do planeta no início da manhã. Isso significa que podemos pegá-lo!