O número de pessoas já infectadas pelo vírus misterioso emergente na China é muito maior do que os números oficiais sugerem, disseram cientistas à BBC.

Houve 45 casos confirmados em laboratório do novo vírus, mas especialistas do Reino Unido estimam que o número esteja próximo de 1.700.

Sabe-se que duas pessoas morreram com o vírus, que apareceu na cidade de Wuhan em dezembro.

“Estou substancialmente mais preocupado do que havia uma semana atrás”, disse o cientista Neil Ferguson.

O trabalho foi conduzido pelo MRC Center for Global Infectious Disease Analysis no Imperial College London, que assessora órgãos como o governo do Reino Unido e a Organização Mundial da Saúde.

Cingapura e Hong Kong estão examinando passageiros aéreos de Wuhan e as autoridades americanas anunciaram medidas semelhantes a partir de sexta-feira em três grandes aeroportos de San Francisco, Los Angeles e Nova York.

A pista crucial para a escala do problema está nos casos detectados em outros países.

Enquanto o surto está centrado em Wuhan, houve dois casos na Tailândia e um no Japão.

“Isso me preocupou”, disse o professor Ferguson.

Ele acrescentou: “Para Wuhan exportar três casos para outros países, isso implicaria que haveria muito mais casos do que os relatados”.

É impossível obter o número exato, mas a modelagem de surtos, baseada no vírus, na população local e nos dados de voo, pode dar uma idéia.

O Aeroporto Internacional de Wuhan atende a uma população de 19 milhões de pessoas, mas apenas 3.400 por dia viajam internacionalmente.

Os cálculos detalhados, publicados online antes da publicação em uma revista científica, chegaram a 1.700 casos.

O professor Ferguson disse que é “muito cedo para ser alarmista”, mas estava “substancialmente mais preocupado” do que há uma semana.

As autoridades chinesas dizem que não houve casos do vírus se espalhar de uma pessoa para outra.

Em vez disso, eles dizem que o vírus ultrapassou a barreira das espécies e vem de animais infectados em um mercado de frutos do mar e animais selvagens em Wuhan.

O professor Ferguson argumenta: “As pessoas devem considerar a possibilidade de transmissão substancial de humano para humano mais seriamente do que até agora.

“Seria improvável que, considerando o que sabemos sobre os coronavírus, a exposição animal fosse a principal causa de um número tão grande de infecções humanas”.

Compreender como um novo vírus está se espalhando é uma parte crucial da avaliação de sua ameaça.

Vírus

Amostras virais foram coletadas de pacientes e analisadas em laboratório.

E autoridades da China e da Organização Mundial da Saúde concluíram que a infecção é um coronavírus.

Os coronavírus são uma ampla família de vírus, mas apenas seis (o novo faria sete) são conhecidos por infectar pessoas.

No final leve, causam o resfriado comum, mas a síndrome respiratória aguda grave (Sars) é um coronavírus que matou 774 das 8.098 pessoas infectadas em um surto iniciado na China em 2002.

A análise do código genético do novo vírus mostra que ele está mais estreitamente relacionado ao Sars do que qualquer outro coronavírus humano.

O Dr. Jeremy Farrar, diretor da instituição de pesquisa médica Wellcome, disse: “Há mais por vir desta epidemia.

“Incerteza e lacunas permanecem, mas é claro que há algum nível de transmissão de pessoa para pessoa.

“Estamos começando a ouvir mais casos na China e em outros países e é provável, como mostra esse modelo, que haverá muito mais casos em vários países”.

O professor Jonathan Ball, da Universidade de Nottingham, disse: “O que é realmente importante é que, até que haja testes laboratoriais generalizados, é muito difícil colocar um número real nos casos por aí.

“Mas esse é um número que devemos levar a sério até que saibamos o contrário. 41 ‘transbordamentos’ de animal para humano estão exagerando um pouco e provavelmente há mais infecção subjacente do que foi detectada até agora.”