Uma coisa é enviar uma nave espacial a Marte. Outra é pousar na superfície, pegar alguns pedaços do planeta e depois trazê-los de volta à Terra. Mas a NASA vai tentar fazer exatamente isso.

Na terça-feira, a NASA anunciou os resultados de uma avaliação do Independent Review Board (IRB) de sua missão Mars Sample Return (MSR), que finalmente traria um pouco do planeta vermelho de volta para nossos cientistas estudarem.

Após uma análise do ambicioso plano Mars Sample Return da agência, o relatório do conselho conclui que a NASA está preparada para a campanha, com base em décadas de avanços científicos e progresso técnico na exploração de Marte”, disse a NASA em um comunicado na terça-feira .

O IRB emitiu uma extensa série de recomendações, como o estabelecimento de escritórios que ajudarão a NASA e sua parceira na missão, a Agência Espacial Européia (ESA), a trabalhar juntos de maneira mais harmoniosa. Também exigiu avaliações independentes de hardware e recursos, e uma nova análise do orçamento, que deve chegar a US $ 4 bilhões nas fases iniciais da campanha.

A NASA já tem uma parte importante da missão maior em vigor. O rover Perseverance está a caminho de Marte, com chegada programada para fevereiro de 2021. O rover está equipado com uma série de tubos de amostra que usará para coletar rochas e solo para posterior recuperação pelo MSR.

Os planos exigem mais componentes principais, incluindo um rover “fetch” da ESA que irá coletar os tubos de amostra deixados pelo Perseverance e levá-los a um Mars Ascent Vehicle da NASA que os lançará em órbita ao redor de Marte. Uma ESA Earth Return Orbiter se encontraria na órbita de Marte com aquele veículo para trazer as amostras de volta para nós.

Se isso parece complicado, é porque é. Essa é uma das razões pelas quais a NASA iniciou o que chamou de “a primeira revisão independente de qualquer grande missão estratégica da Diretoria de Missão Científica da NASA”.

A NASA e a ESA esperam lançar as próximas fases do MSR em meados da década de 2020. Se tudo correr bem, poderíamos ter pedaços imaculados de Marte entregues à Terra na década de 2030.

Disse Thomas Zurbuchen , administrador associado da NASA para a ciência: “Em última análise, acredito que este retorno de amostra valerá a pena o esforço e nos ajudará a responder a perguntas importantes da astrobiologia sobre o planeta vermelho – nos aproximando um passo de nosso objetivo final de enviar humanos para Marte. “