Um novo artigo publicado no Astrophysical Journal Letters aponta para as mudanças na fotosfera da estrela supergigante vermelha Betelgeuse como a fonte do escurecimento incomum recente.

Betelgeuse , a segunda estrela mais brilhante da constelação de Órion, é uma supergigante vermelha localizada a aproximadamente 650 anos-luz da Terra.

Com um raio cerca de 1.400 vezes maior que o do Sol, Betelgeuse é uma das maiores estrelas conhecidas. É também uma das estrelas mais luminosas conhecidas, emitindo mais luz do que 100.000 sóis.

Com apenas 8 milhões de anos, Betelgeuse já está chegando ao fim de sua vida e logo está fadada a explodir como uma supernova.

Mas o escurecimento incomum da estrela , que começou em outubro de 2019, não era necessariamente um sinal de uma supernova iminente.

“No final de suas vidas, as estrelas se tornam gigantes vermelhas”, disse Thavisha Dharmawardena, astrônoma do Instituto Max Planck de Astronomia.

“À medida que o suprimento de combustível acaba, os processos mudam pelos quais as estrelas liberam energia. Como resultado, eles incham, tornam-se instáveis ​​e pulsam com períodos de centenas ou mesmo milhares de dias, o que vemos como uma flutuação no brilho. ”

“Devido ao seu tamanho, a atração gravitacional na superfície da estrela é menor do que em uma estrela da mesma massa, mas com um raio menor. Portanto, as pulsações podem ejetar as camadas externas de uma estrela com relativa facilidade. ”

“O gás liberado esfria e se transforma em compostos que os astrônomos chamam de poeira. É por isso que os gigantes vermelhos são uma fonte importante de elementos pesados ​​no Universo, dos quais planetas e organismos vivos acabam evoluindo. ”

O Dr. Dharmawardena e colegas analisaram os dados do submilímetro coletados pelo Telescópio James Clerk Maxwell (JCMT) e pelo Experimento Atacama Pathfinder (APEX) ao longo de um período de 13 anos.

Eles descobriram que Betelgeuse também diminuiu 20% nesses comprimentos de onda durante esse mínimo óptico.

“Os astrônomos já haviam considerado a produção de poeira que absorve a luz como a causa mais provável do forte declínio no brilho”, disseram eles.

“O que nos surpreendeu foi que Betelgeuse ficou 20% mais escura mesmo na faixa de ondas submilimétricas”, acrescentou o Dr. Steve Mairs, astrônomo do Observatório do Leste Asiático.

“A experiência mostra que esse comportamento não é compatível com a presença de poeira.”

“O escurecimento medido na luz visível e nas ondas submilimétricas é, portanto, evidência de uma redução na temperatura média da superfície de Betelgeuse, que eles quantificam a 200 K”, observaram.

“No entanto, uma distribuição de temperatura assimétrica é mais provável”, disse o Dr. Peter Scicluna, astrônomo do ESO.

“Imagens de alta resolução correspondentes da Betelgeuse de dezembro de 2019 mostram áreas com brilho variável.”

“Juntamente com o nosso resultado, esta é uma indicação clara de enormes manchas estelares cobrindo entre 50 e 70% da superfície visível e com uma temperatura mais baixa do que a fotosfera mais brilhante.”

“Para comparação, uma mancha solar típica é do tamanho da Terra. A estrela de Betelgeuse seria cem vezes maior que o Sol ”, disse o professor Albert Zijlstra, astrônomo da Universidade de Manchester.

“O repentino desbotamento de Betelgeuse não significa que ele esteja supernova. É uma estrela supergigante que cresce uma estrela superdimensionada. ”

“As observações nos próximos anos nos dirão se a queda acentuada no brilho de Betelgeuse está relacionada a um ciclo pontual”, disse Dharmawardena.

“De qualquer forma, Betelgeuse continuará sendo um objeto interessante para estudos futuros”.