Lewis Hamilton conquistou a vitória no GP da Rússia depois que um carro de segurança virtual custou a liderança de Charles Leclerc, da Ferrari.

A primeira vitória de Hamilton em quatro GPs chegou perto do sexto título mundial e veio depois que as chances de vitória da Ferrari diminuíram após uma controvérsia sobre o companheiro de equipe de Leclerc, Sebastian Vettel, desobedecer às ordens da equipe.

O plano pré-corrida da Ferrari era que Leclerc rebocasse Vettel para a primeira curva para eliminar o risco de Hamilton, começando em segundo, assumindo a liderança.

Leclerc jogou a favor da barganha, mas, uma vez que Vettel estava na liderança, ele se recusou a exigir que seu companheiro de equipe passasse por ele.

Depois de uma série de conversas pelo rádio, Ferrari decidiu fazer a troca mais tarde e Leclerc recuperou o primeiro lugar quando foi pitt quatro voltas antes e permitiu que se beneficiasse de pneus mais frescos.

Mas o motor de Vettel desenvolveu um problema em seu sistema híbrido em sua primeira volta fora dos boxes e quando lhe disseram para estacionar o carro, isso levou à implantação do safety car virtual.

Foi um mau momento para a Ferrari, porque isso significava que Hamilton, que havia sido promovido à liderança pelas paradas da Ferrari, poderia parar sob o VSC e perder muito menos tempo do que em condições de corrida, permitindo-lhe manter a liderança.

Leclerc também perdeu o segundo lugar quando George Russell bateu com um aparente problema de frenagem no momento em que o VSC terminava, trazendo o carro de segurança.

A Ferrari decidiu colocar Leclerc novamente na troca de pneus médios por pneus macios, o mesmo que os pilotos da Mercedes, e isso o deixou em terceiro, atrás do companheiro de Hamilton, Valtteri Bottas.

Por mais que tentasse, Leclerc não conseguiu se aproximar o suficiente para atacar Bottas, e a Mercedes conseguiu o primeiro duelo desde o GP da Grã-Bretanha em meados de julho.

Hamilton marcou um ponto extra pela volta mais rápida e agora lidera o campeonato com 73 pontos. Matematicamente, ele não pode ganhar o título na próxima corrida no Japão – mas ele poderia muito bem fazer a corrida depois no México.

Perder a vitória foi uma má sorte para a Ferrari – embora haja dúvidas sobre se eles poderiam ter pedido a Vettel que voltasse aos boxes e evitasse o VSC que parecia ter custado a corrida.

Mas não serão nada comparados ao debate sobre as ações de Vettel no início da corrida.

No início, Leclerc parecia ter cometido um erro ao deixar a porta aberta por dentro para Vettel na primeira curva.

Mas uma mensagem de rádio em algumas voltas traía um plano pré-corrida, como Leclerc disse: “Estamos pensando em fazer a troca mais tarde na corrida”.

Essa foi uma aparente referência a um plano pré-corrida que Leclerc permitiria a Vettel passar por ele, garantir a primeira e a segunda posições, antes que o alemão deixasse Leclerc voltar novamente.

Após cinco voltas, Leclerc foi informado: “Seb deixará você passar na próxima volta”.

Mas surgiram problemas quando Vettel disse: “Eu o pegaria mesmo assim”.

Mais uma vez, Vettel foi instruído a deixar Leclerc passar, e novamente ele se opôs, dizendo que eles deveriam dizer a Leclerc para ir mais rápido.

Leclerc ligou novamente o rádio para dizer: “Você me deixou para trás. Eu respeito tudo. Conversamos depois.”

Vettel foi orientado pela terceira vez a deixar Leclerc passar, mas novamente nada aconteceu, e a equipe foi ao rádio para Leclerc dizer: “Faremos a troca mais tarde”.

“Later” acabou sendo o pit stop, quando Leclerc foi trazido na 22ª volta e recebeu quatro voltas com pneus novos para fechar o suficiente em Vettel e voltar à liderança quando o alemão entrou na briga.

Uma luta dura até o fim apareceu, com Vettel, sem dúvida, querendo provar o ponto em que ele acreditava ser mais rápido, Leclerc se sentindo injustiçado, e Hamilton vindo com eles com pneus macios mais frescos.

A aposentadoria de Vettel jogou tudo isso pela janela – mas a queda nas ações do tricampeão provavelmente continuará por algum tempo.

Max Verstappen, da Red Bull, terminou em quarto lugar, depois de começar em nono na sequência de uma penalidade na grelha por usar muitas peças de motor, e seu companheiro de equipe Alexander Albon lutou em um pit lane após um acidente na qualificação para conquistar o quinto lugar, com Carlos Sainz da McLaren luta no meio-campo em sexto lugar.

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