Ginger Baker, um dos bateristas mais inovadores e influentes do rock, morreu aos 80 anos.

Co-fundador da Cream, ele também tocou com Blind Faith, Hawkwind e Fela Kuti em uma carreira longa e variada.

Seu estilo combinava o lirismo do jazz com o poder bruto do rock. Um crítico disse que observá-lo era como testemunhar ” uma colheitadeira humana “.

Mas ele também era uma figura temperamental e argumentativa, cujo comportamento frequentemente levava a brigas no palco.

Apelidado de Ginger por seu cabelo vermelho flamejante, o músico nasceu Peter Edward Baker em Lewisham, sul de Londres, pouco antes da Segunda Guerra Mundial.

Seu pai, o pedreiro, foi morto em ação em 1943 e foi criado em situação de pobreza por sua mãe, padrasto e tia.

Estudante problemático, ele ingressou em uma gangue local na adolescência e se envolveu em pequenos furtos. Quando ele tentou sair, membros de gangues o atacaram com uma navalha.

Sua ambição inicial era andar no Tour de France, mas ele foi forçado a abandonar o esporte quando, aos 16 anos, sua bicicleta foi “pega” com um táxi. Em vez disso, ele começou a tocar bateria.

“Eu estava sempre batendo nas mesas da escola”, lembrou. “Então, todas as crianças continuaram dizendo: ‘Vá em frente, vá tocar bateria’, e eu apenas me sentei e pude tocar.

“É um presente de Deus. Você conseguiu ou não. E eu tenho: tempo. Tempo natural.”

As pernas fortes que ele desenvolveu em longos passeios de bicicleta o ajudaram a tocar a configuração de bumbo duplo que ele preferia e Baker logo falou sobre seu primeiro show.

Ele tocou com bandas de jazz como Terry Lightfoot e Acker Bilk, mas seu estilo – fragmentado e agressivo, mas articulado e insistente – costumava ser um ajuste estranho.

Em vez disso, ele foi para a cena florescente de blues de Londres e, em 1962, juntou-se à Alexis Korner’s Blues Incorporated por recomendação de Charlie Watts – que estava saindo para se juntar aos Rolling Stones.

 

Ele ganhou fama cedo como membro da Organização Graham Bond ao lado do baixista Jack Bruce – mas foi a parceria com Eric Clapton em Cream que fez todos os três superestrelas.

Um dos primeiros “supergrupos” do rock, eles fundiram blues e psicodélica com efeitos deslumbrantes em músicas como Strange Brew, Sunshine of Your Love, Badge e I Feel Free. Eles venderam mais de 35 milhões de álbuns e foram premiados com o primeiro disco de platina do mundo por seu LP Wheels of Fire.

Juntamente com o Jimi Hendrix Experience, a banda expandiu o vocabulário do rock pesado, especialmente durante seus shows ao vivo incendiários, onde os três músicos esticavam riffs simples em longas improvisações exploratórias.

“Era como se algo mais tivesse assumido o controle”, disse Baker uma vez sobre brincar com Cream. “Você não está consciente de tocar. Você está ouvindo esse som fantástico do qual faz parte. E sua parte está apenas … acontecendo. Foi um presente, e nós três o tivemos em abundância.”

Mas a volatilidade que alimentou seus desempenhos estava enraizada na animosidade. Os argumentos de Baker e Bruce foram frequentes e violentos, levando até Clapton às lágrimas em uma ocasião. Certa vez, Baker tentou terminar um dos solos de Bruce balançando um taco no seu tambor e na cabeça de Bruce.

“Então eu peguei meu contrabaixo”, Bruce lembrou mais tarde, “e destruí ele e seu kit”.

A banda acabou se separando após dois anos e quatro álbuns, com um concerto de despedida no Royal Albert Hall, em Londres, em 1968.

“Cream veio e foi quase num piscar de olhos, mas deixou uma marca indelével no rock”, escreveu Colin Larkin na Encyclopaedia of Popular Music.

As bandas que criaram seu modelo incluem Deep Purple, Black Sabbath e Led Zeppelin – não que Baker estivesse impressionado.

“Não acho que o Led Zeppelin tenha preenchido o vazio deixado por Cream, mas eles ganharam muito dinheiro” , disse ele à Forbes .

Após o fim da banda, ele se uniu a Clapton e Steve Winwood para formar Blind Faith, seguido pela ambiciosa Força Aérea de 10 peças, que combinava seus interesses em jazz e afro-fusão.

Enquanto a musicalidade era de alto padrão, a mistura eclética de jazz, blues, música africana e um excesso de bateria – havia três percussionistas – nunca iria inspirar muitos seguidores.

Depois de um álbum de estúdio e um show ao vivo no Royal Albert Hall, a Força Aérea, prejudicada por mudanças de pessoal, finalmente caiu e queimou.

A morte relacionada a drogas de seu amigo, Jimi Hendrix, convenceu Baker de que era hora de deixar o cenário musical de Londres e se limpar.

Ele deixou a Grã-Bretanha para morar na Nigéria, onde gravou com Fela Kuti e construiu seu próprio estúdio de gravação. Ele ajudou Paul McCartney a gravar o clássico álbum do Wings, Band On The Run, embora o relacionamento deles tenha azedado com as alegações de que ele nunca foi pago.

Problemas financeiros de um tipo ou de outro o perseguiram durante esse período e ele acabou perdendo o controle de seu estúdio.

Longe da música, ele começou a dirigir rally e, de maneira um tanto incongruente, desenvolveu um amor pelo polo, construindo uma coleção considerável de pôneis, apesar de sua tendência a se machucar.

“Tive muitas quedas que destruíram meu corpo” , disse ele ao Telegraph em 2013 . “Eles tiveram que tirar um pedaço do meu osso do quadril e parafusá-lo no meu pescoço.”

Nos anos 80, ele tocou com a Public Image Ltd, de John Lydon, enquanto continuava a formar e descartar novas bandas que combinavam suas influências musicais africanas e ocidentais, como African Force e Middle Passage.

Embora o sucesso comercial o iludisse, sua reputação, principalmente com uma nova geração de bateristas, permaneceu alta.

“Sua atuação foi revolucionária”, disse Neil Peart, baterista da banda canadense Rush. “Ele estabeleceu o padrão para o que seria a bateria de rock”.

O Cream foi introduzido no Hall da Fama do Rock and Roll em 1993, reunindo-se brevemente para tocar três músicas, depois se juntou novamente em 2005 para uma série de shows em Londres e Nova York.

Quase inevitavelmente, as apresentações terminaram com Baker e Bruce brigando no palco.

“É uma coisa de ponta de faca para mim e Ginger”, disse Bruce depois. “Atualmente, estamos felizes em coexistir em diferentes continentes … embora eu estivesse pensando em pedir para ele se mudar. Ele ainda está um pouco perto demais.”

Na verdade, Baker havia ido para a África do Sul, onde passou o dinheiro da reunião comprando pôneis de pólo e financiando um hospital veterinário.

Em 2012, ele se tornou o tema de um documentário imensamente agradável – Cuidado com o Sr. Baker – que ilustrava como sua bateria de cair o queixo não era tão selvagem nem extraordinária como sua vida pessoal.

Na cena de abertura, o músico foi visto atacando o diretor Jay Bulger com uma bengala de metal, declarando: “Vou te colocar no hospital”. Mais tarde, ele se estabeleceu para refletir, de maneira impertinente, sobre a trilha de bandas quebradas, ex-esposas e filhos negligenciados que ele deixara em seu rastro.

 

Os colaboradores ficaram maravilhados com seu talento, mas pouco mais. “Ele me influenciou como baterista, mas não como pessoa”, lembrou Simon Kirke, do Free, que fez uma turnê com Cream.

Nos anos posteriores, ele foi acometido por problemas de saúde, quebrando a maioria das costelas e posteriormente sendo diagnosticado com uma condição degenerativa da coluna vertebral e o aparecimento de enfisema.

“Deus está me punindo pela minha maldade passada, mantendo-me vivo e com a maior dor possível” , disse ele à Rolling Stone na época .

O músico lutou contra a osteoartrite para gravar seu último álbum, Why ?, em 2014. Dois anos depois, ele foi submetido a uma cirurgia cardíaca e anunciou sua aposentadoria das turnês.

“Acabei de ver médico … grande choque … não há mais shows para esse velho baterista … está tudo errado”, escreveu ele em seu blog oficial .

“De todas as coisas, eu nunca pensei que seria o meu coração.”

A morte de Baker o verá aclamado como um dos músicos mais influentes do rock, mas ele zombou de tais elogios, insistindo: “Os bateristas são na verdade nada mais que cronometristas”.

Ele disse à revista Rhythm: “É o trabalho do baterista fazer os outros caras parecerem bons”.

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