Um novo estudo liderado pelo professor Larry Kramer, do Centro de Ciências da Saúde da Universidade do Texas em Houston, sugere que o impacto da microgravidade é abrangente, potencialmente causando alterações no volume cerebral e deformação da glândula pituitária.

Na Terra, o campo gravitacional cria um gradiente hidrostático, uma pressão de fluido que aumenta progressivamente da cabeça para os pés enquanto está de pé ou sentado. Este gradiente de pressão não está presente no espaço.

“Quando você está em microgravidade, fluidos como o sangue venoso não se acumulam mais nas extremidades inferiores, mas se redistribuem para a frente”, disse o professor Kramer.

“Esse movimento de fluido em direção à sua cabeça pode ser um dos mecanismos que causam mudanças que estamos observando no olho e no compartimento intracraniano”.

Para descobrir mais, o professor Kramer e seus colegas realizaram ressonância magnética cerebral em 11 astronautas, incluindo 10 homens e uma mulher, antes de viajarem para a Estação Espacial Internacional (ISS).

Os pesquisadores acompanharam os estudos de ressonância magnética um dia após o retorno dos astronautas e, em seguida, em vários intervalos ao longo do ano seguinte.

Os resultados da ressonância magnética mostraram que a exposição de microgravidade de longa duração causou expansões nos volumes combinados de cérebro e líquido cefalorraquidiano (LCR) dos astronautas. O LCR é o fluido que flui dentro e ao redor dos espaços ocos do cérebro e da medula espinhal.

Os volumes combinados permaneceram elevados no pós-vôo de um ano, sugerindo alteração permanente.

“O que identificamos que ninguém realmente identificou antes é que há um aumento significativo de volume na substância branca do cérebro, de pré-voo para pós-voo”, disse o professor Kramer.

“De fato, a expansão da substância branca é responsável pelo maior aumento dos volumes combinados de cérebro e líquido cefalorraquidiano pós-vôo.”

A ressonância magnética também mostrou alterações na glândula pituitária, uma estrutura do tamanho de uma ervilha na base do crânio, geralmente chamada de “glândula mestra”, porque governa a função de muitas outras glândulas do corpo.

A maioria dos astronautas tinha evidências de ressonância magnética da deformação da hipófise, sugerindo pressão intracraniana elevada durante o vôo espacial.

“Descobrimos que a glândula pituitária perde altura e é pós-vôo menor do que era antes do voo”, disse o professor Kramer.

“Além disso, a cúpula da glândula pituitária é predominantemente convexa nos astronautas sem exposição prévia à microgravidade, mas mostrou evidências de achatamento ou concavidade após o voo. Esse tipo de deformação é consistente com a exposição a pressões intracranianas elevadas. ”

A equipe também observou um aumento pós-vôo em volume, em média, nos ventrículos laterais dos astronautas, espaços no cérebro que contêm LCR. No entanto, o volume global resultante não seria considerado fora da faixa de adultos saudáveis.

As mudanças foram semelhantes às que ocorrem em pessoas que passaram longos períodos de repouso no leito com a cabeça inclinada levemente para baixo em pesquisas que simulam mudanças de fluidos na microgravidade.

Além disso, houve aumento da velocidade do fluxo do LCR através do aqueduto cerebral, um canal estreito que conecta os ventrículos no cérebro.

Um fenômeno semelhante foi observado na hidrocefalia de pressão normal, uma condição na qual os ventrículos no cérebro são anormalmente aumentados. Os sintomas dessa condição incluem dificuldade para caminhar, problemas de controle da bexiga e demência. Até o momento, esses sintomas não foram relatados em astronautas após viagens espaciais.