Nas profundezas das nuvens ácidas de Vênus, os astrônomos detectaram um gás ncoivo nunca encontrado no planeta antes – um gás que, surpreendentemente, pode ser um sinal de vida no mundo infernal. A presença do gás não é suficiente para dizer com certeza que Vênus hospeda formas de vida, mas o fato de ele existir nas nuvens do planeta indica que algo está acontecendo lá que não entendemos totalmente.

O gás em questão é um gás desagradável chamado fosfina, uma molécula tóxica e explosiva com um odor persistente de alho e peixe morto. Os astrônomos descobriram o gás pútrido à espreita dentro de uma camada de nuvens em Vênus, onde as temperaturas são muito próximas às de nosso planeta. Eles não encontraram muito – apenas pequenos traços na mistura de nuvens de ácido sulfúrico que circundam o planeta. “É equivalente a algumas colheres de sopa em uma piscina olímpica”, disse David Clements, astrofísico do Imperial College de Londres e parte da equipe que fez a descoberta, ao The Verge .

Mas encontrar até mesmo uma pequena quantidade de fosfina em Vênus é atraente por causa de como o gás é feito aqui na Terra. Ou é fabricado artificialmente por humanos – em produtos como fumigantes ou armas biológicas – ou é um subproduto natural da vida. A fosfina pode ser encontrada em pântanos e pântanos, onde se acredita que seja produzida por micróbios. Também pode ser encontrado nas entranhas dos animais ou no cocô que eles deixam. Acima de tudo, é um gás quase exclusivamente associado à vida na Terra, o que levanta a possibilidade de ser um sinal de micróbios flutuando nas nuvens venusianas.

Ou pode estar vindo de algo que ainda não podemos compreender. Uma equipe internacional de pesquisadores, escrevendo hoje na Nature Astronomy , tentou ao máximo encontrar outras explicações para o gás que encontraram em Vênus. Eles modelaram coisas como raios e meteoros bombardeando a superfície do planeta para ver se tais fenômenos poderiam produzir a quantidade de fosfina que eles viram. Até agora, nada corresponde. “É por isso que esta é uma detecção tão extraordinária, porque tem que vir de algo completamente inesperado,” Clara Sousa-Silva, uma astrofísica molecular do MIT e uma das autoras do estudo, disse ao The Verge. “Em algum ponto, você fica sem ser capaz de explicar. Exceto que conhecemos uma maneira estranha de produzir fosfina em planetas terrestres – e essa é a vida. ”

 

A ideia de encontrar vida em Vênus pode parecer absurda, pois o planeta incorpora a definição de uma fuga do inferno. Vênus é um deserto árido, cercado por uma espessa atmosfera de dióxido de carbono. As temperaturas podem chegar a quase 900 graus Fahrenheit na superfície, quente o suficiente para derreter o chumbo (e a maioria das espaçonaves). Nuvens pesadas girando ao redor do planeta são feitas de gotículas de ácido sulfúrico que são tão ácidas que não podemos nem medi-las em nossa própria escala de pH. “É literalmente bilhões de vezes mais ácido do que o ambiente mais ácido da Terra”, disse Janusz Petkowski, astrobiólogo do MIT e autor do estudo, ao The Verge .

Ainda assim, os astrônomos consideraram a possibilidade de formas de vida sobreviverem neste lugar impiedoso, especificamente no topo das nuvens do planeta. O astrônomo famoso Carl Sagan e o biólogo Harold Morowitz propuseram a ideia em 1967 , e os astrônomos têm especulado sobre ela desde então. Os cientistas se fixaram em manchas escuras dentro das nuvens de Vênus, regiões que absorvem mais luz ultravioleta do que outras áreas. Uma possível explicação para essas manchas? Grandes áreas de microorganismos absorventes de luz que aumentam de tamanho e encolhem com o tempo, semelhantes a enormes florações de algas. “A ideia existia, mas ninguém a tinha realmente examinado seriamente até que propusemos um ciclo de vida para a bactéria”, Sanjay Limaye, um cientista planetário da Universidade de Wisconsin que propôs uma explicação para a vida em Vênus e não fez parte deste estudo, diz The Verge .

Encontrar evidências concretas de vida em um mundo hostil como Vênus representa um desafio particular. Algumas sondas enviadas a Vênus realmente derreteram enquanto mergulhavam na superfície, e nenhuma revelou qualquer evidência de vida ainda. Na Terra, os astrônomos podem estudar a atmosfera do planeta à distância para determinar se alguma molécula foi peidada por algo biológico. A caça a esses gases – as chamadas bioassinaturas – é um dos melhores métodos que os astrônomos têm para determinar se há vida à espreita em outro planeta.

A fosfina surgiu como um gás intrigante de se observar. Recentemente, Sousa-Silva e alguns dos investigadores desta descoberta apresentaram a fosfina como uma possível bioassinatura devido à sua associação com alguma vida terrestre. Essa associação ainda é um tanto misteriosa. Ainda não sabemos exatamente quais bactérias produzem fosfina na Terra, mas alguns estudos de laboratório sugerem que comunidades microbianas complexas geram a substância. Além disso, é preciso muita energia para fazer fosfina, e a vida é uma fonte particularmente energética. “Não sabemos porque é que a vida na Terra está a fazer, mas faz sentido que só a vida o faça”, diz Sousa-Silva. “Porque espontaneamente, simplesmente não seria feito em um ambiente como a Terra.”

Com a fosfina em mente, uma equipe internacional de pesquisadores usou dois telescópios terrestres – o James Clerk Maxwell Telescope no Havaí e o Atacama Large Millimeter Array no Chile – para pesquisar as possíveis assinaturas de fosfina na atmosfera de Vênus. Com certeza, eles encontraram o gás em uma concentração de cinco a 20 partes por bilhão na atmosfera. É muito quando você compara com o que é encontrado na Terra, onde o gás está concentrado em partes por trilhão e partes por quatrilhão. “Isso tudo é muito mais uma evidência que leva a essa explicação exótica de algo que o reabastece e algo que o faz em grande quantidade”, diz Sousa-Silva.

O potencial certamente existe para que esta detecção seja extraordinária, mas ninguém está gritando “alienígenas” ainda. A comunidade astronômica já percorreu esse caminho antes, onde uma descoberta é aclamada como sendo o Único, apenas para desmoronar um pouco mais tarde. Talvez o exemplo mais famoso tenha sido a suposta descoberta de bactérias fossilizadas em um meteorito marciano em 1996, o que motivou um discurso do então presidente Bill Clinton. Com o tempo, a alegação não resistiu a um exame minucioso . “Talvez eu não esteja pulando para cima e para baixo aqui”, Victoria Meadows, uma astrobióloga da Universidade de Washington que não estava envolvida no estudo, disse ao The Verge . “Estamos em um tipo de situação do tipo“ Vamos esperar para ver ”. Acho que é uma descoberta muito intrigante, mas definitivamente precisa ser mais explorada. ”

Primeiro, temos que ter certeza de que o gás é, de fato, fosfina. A detecção não é muito forte e até os pesquisadores admitem a possibilidade de que esse sinal possa ser explicado por outro gás, o dióxido de enxofre. Outras observações da atmosfera venusiana são necessárias para realmente confirmar que a fosfina está lá.

Se a detecção de fosfina for confirmada, as pessoas começarão a trabalhar para descobrir de onde ela vem. Pode ser que a vida nem seja a melhor explicação. A fosfina pode ter sido encontrada em nuvens com temperaturas moderadas, mas a área ainda é um lugar horrível para a vida sobreviver, mesmo para os microorganismos mais resistentes. “Não há nada definitivo dizendo que é biologia”, Rakesh Mogul, um químico biológico na California State Polytechnic University incidindo sobre a vida microbiana extremo, que não está envolvido no estudo, diz The Verge . “Ainda há muitas incógnitas. E é bom colocar a biologia como a resposta, mas, na verdade, como cientistas, precisamos apoiá-la e nos certificar de que estudamos exaustivamente todas as outras possibilidades. ”

Se for descoberto que a vida é uma boa explicação, essa descoberta pode aumentar seriamente a influência de Vênus como um lugar a ser visitado no futuro. Apesar de sua proximidade com a Terra, Vênus permaneceu praticamente inexplorado nas últimas décadas, enquanto nosso outro vizinho Marte recebeu muito mais atenção. A confirmação da fosfina em Vênus pode levar à criação de novas missões de caça a micróbios no planeta nublado. Os requisitos para esses tipos de missões provavelmente precisarão ser muito mais rigorosos do que antes para evitar a contaminação do ambiente venusiano. “Será necessária uma conversa global sobre o que é a ética das observações futuras de Vênus”, disse Sarah Rugheimer, astrobióloga do Jesus College, em Oxford, que não esteve envolvida no estudo, ao The Verge. “Se você está falando sobre entrar e recolher a atmosfera venusiana e potencialmente perturbar o habitat, acho que precisamos ter uma conversa sobre isso.”

Encontrar fortes evidências de vida em Vênus mudaria completamente nossa compreensão do que torna um planeta habitável. Durante nossa busca por vida fora da Terra, nos concentramos em planetas que se parecem muito com o nosso. Mas Vênus pode nos dizer que precisamos expandir nossos critérios. “Se forem micróbios, então a vida é realmente diferente e pode criar criaturas em ambientes que nunca poderíamos esperar”, diz Rugheimer.

Em última análise, tudo se resume a uma pergunta: estamos sozinhos? Micróbios em Vênus podem não parecer tão impressionantes, mas se a vida pode se formar em dois mundos próximos um do outro, isso abre a possibilidade de que a vida seja muito mais abundante no Universo do que pensamos.

Não importa o que aconteça, esta detecção é apenas o começo de uma longa jornada para descobrir mais sobre Vênus e seu potencial de habitabilidade. No momento, não há uma resposta definitiva. Pode nunca haver. “Como se costuma dizer, alegações extraordinárias requerem evidências extraordinárias”, diz Clements, do Imperial College de Londres. “Temos evidências muito boas, eu não diria que é extraordinário ainda.”