Os astrônomos têm um novo candidato em sua busca pelo buraco negro mais próximo da Terra.

Fica a cerca de 1.000 anos-luz de distância, ou aproximadamente 9,5 mil, milhões, milhões de km, no Constellation Telescopium.

Isso pode não parecer muito próximo, mas na escala do Universo, é realmente ao lado.

Os cientistas descobriram o buraco negro pela maneira como interage com duas estrelas – uma que orbita o buraco e a outra que orbita esse par interno.

Normalmente, os buracos negros são descobertos pela maneira como interagem violentamente com um disco acumulador de gás e poeira. À medida que rasgam esse material, são emitidos raios X copiosos. É esse sinal de alta energia que os telescópios detectam, não o próprio buraco negro.

Portanto, este é um caso incomum, pois são os movimentos das estrelas, conhecidos como HR 6819, que deram o jogo.

“Isso é o que você pode chamar de ‘buraco negro escuro’; é realmente negro nesse sentido”, disse Dietrich Baade, astrônomo emérito da organização European Southern Observatory (ESO) em Garching, Alemanha.

“Achamos que esse pode ser o primeiro caso em que um buraco negro foi encontrado dessa maneira. E não apenas isso – é também o mais próximo de todos os buracos negros, incluindo os que se acumulam”, disse ele à BBC News.

Um dos aspectos fascinantes dessa história é que é possível ver a HR 6819 apenas a olho nu – supondo que você tenha acesso ao céu do sul. Nenhum telescópio ou binóculo é necessário, embora as condições sejam difíceis no momento, porque o sistema estelar só agora está emergindo por trás do Sol.

Os cientistas começaram o estudo da HR 6819 há muitos anos, ao procurar o que é chamado de estrela Be. Esta é uma estrela que gira tão rapidamente que quase se despedaça, e o objeto externo desse emparelhamento é um bom exemplo.

Mas uma série de circunstâncias significou que a investigação nunca foi realizada até a conclusão – até muito recentemente.

Estudos usando o telescópio de 2,2 m no Observatório La Silla, no Chile, revelam que o interior das duas estrelas visíveis orbita um objeto invisível a cada 40 dias.

Presume-se que seja um buraco negro, esse objeto tem uma massa provável de pelo menos quatro vezes mais que o nosso Sol.

Os astrônomos descobriram apenas algumas dúzias de buracos negros em nossa galáxia da Via Láctea até o momento, quase todos os quais interagem fortemente com seus discos de acúmulo.

Mas as estatísticas nos dizem que deve haver muitos, muitos mais por aí.

“Na Via Láctea, a idéia é que deva haver cerca de 100 milhões de buracos negros. Portanto, talvez haja mais alguns que ainda estejam mais próximos”, disse à BBC News Marianne Heida, pós-doutorada no ESO.