O estado norte-americano de New Hampshire, com suas montanhas, lagos e folhagens, está acostumado a ser um destino turístico para urbanos das proximidades de Boston e Nova York. Mas, como os moradores de fora da cidade lotam suas casas de verão para escapar do coronavírus nas cidades, os moradores locais estão implorando para que fiquem longe.

É o início da Mud Season em New Hampshire. A temperatura está subindo e os montes de neve estão derretendo rapidamente, deixando pilhas de terra e areia nas estradas. Em tempos normais, o turismo também estava diminuindo, o último dos esquiadores da primavera partindo com o inverno.

Mas enquanto a ameaça do coronavírus acabou com o turismo comercial na região, as pessoas ainda estão viajando para o estado na esperança de enfrentar a pandemia em suas casas de férias e aproveitar as atividades ao ar livre da região.

“Não venha para New Hampshire”, diz Dot Seybold, gerente geral da OVP Management, que supervisiona os centros de varejo Settlers Green em North Conway.

“Eu vejo isso no meu próprio bairro, onde normalmente não vejo pessoas nessas casas, exceto durante as férias – e agora estão todas cheias. Entendi. O que você faria pela sua família? sem pensar em nossa pequena comunidade e em como lutaremos para ajudar as pessoas, se essa coisa ficar tão ruim quanto Nova York “.

Muitas pessoas parecem confusas com conselhos conflitantes para tomar ar fresco e se exercitar enquanto seguem as ordens oficiais para ficar em casa.

O Appalachian Mountain Club disse que locais populares foram invadidos por visitantes, enquanto outras organizações em New Hampshire relataram centenas de carros com placas de fora do estado lotando vagas de estacionamento nos pontos de fuga. Muitas instalações e trilhas já foram fechadas.

“Estamos todos tentando processar isso diariamente”, diz Janice Crawford, diretora executiva da Câmara de Comércio Mount Washington Valley.

“Tenho uma missão de apoiar a comunidade empresarial e mantê-la viável. Este é um desafio durante esse período. [Em meados de março] enviamos um comunicado à imprensa convidando as pessoas a virem desfrutar do ar livre. Isso foi um passo em falso – mas foi feito com honestidade e nós o corrigimos imediatamente “.

No final de março, New Hampshire registrou 367 casos de coronavírus e três mortes em comparação com milhares em Nova York. Com seu slogan estadual “viva livre ou morra”, New Hampshire é conhecida por seus valores libertários e foi o último estado do nordeste a dizer oficialmente aos moradores que ficam em casa.

Mas muitas empresas já estavam fechando em um esforço para diminuir a taxa de infecções e desencorajar os visitantes. A maioria das empresas – por enquanto – parece apoiar a dor econômica se isso significa conter a pandemia.

“Está chegando, e se você não parar para achatar a curva, será muito pior”, diz Danny Rassi, proprietário de dois restaurantes – Wicked Fresh e Fire, da Wicked Fresh.

“Como proprietário de uma empresa responsável por várias pessoas, não posso fazê-lo. Não posso trazer meu pessoal para cá e colocá-lo em risco. Isso dificulta, mas no final do dia, se todos fizermos isso, todos nós estaremos no mesmo barco economicamente.

Gary Sullivan, proprietário do White Mountain Hotel, diz que demitir sua equipe tem sido a parte mais difícil da crise até agora – mas ele espera que o hotel possa reabrir no verão.

“Estou vendo nossas reservas de verão e elas não estão cancelando. Temos reservas de verão fortes e reservas super fortes para o outono.

“Pelo menos [o desligamento] está mantendo a maioria das pessoas saudáveis ​​e, se as pessoas permanecerem saudáveis, continuaremos positivos”, diz ele.

Dick Delaney, proprietário do restaurante Delaney’s Hole in the Wall, também se preocupa mais com seus 60 funcionários.

“A maior parte deles dependerá de cheques de desemprego por tempo indeterminado”, diz ele. “Tentamos chegar à frente e fazer com que todos se inscrevessem – porque sabíamos que era apenas uma questão de tempo antes que acontecesse”.

Alguns estabelecimentos menores já haviam fechado, mas em um esforço para evitar o golpe econômico a sua equipe, Delaney permaneceu aberto até 16 de março, quando New Hampshire ordenou que os restaurantes fechassem suas áreas de estar e ofereçam apenas refeições para viagem.

“Eu senti como se estivéssemos fazendo a coisa errada, permanecendo abertos – mas estava realmente preocupado com minha equipe”.

Ele acha que as restrições são necessárias, mas está preocupado com as consequências a longo prazo.

“Se isso acontecer em junho, será catastrófico. Haverá lugares que definitivamente não o farão. É uma questão ética difícil profissional e pessoalmente”, diz ele.

Outros estados da Nova Inglaterra estão impondo medidas ainda mais difíceis para combater o coronavírus. Massachusetts, que é um dos estados mais afetados do país, declarou estado de emergência. Rhode Island ordenou que todos os visitantes de fora do estado se auto-colocassem em quarentena por 14 dias, com postos de controle da polícia na fronteira sul. Maine proibiu aluguel de curto prazo na cidade de Portland e fechou suas praias.

O governador de New Hampshire, Chris Sununu, resistiu aos apelos para fechar a fronteira de seu estado com Massachusetts. Um desafio legal contra sua proibição de grandes reuniões fracassou em março.

No vale do Monte Washington, os visitantes que antes eram o sangue da vida econômica agora são uma fonte de ansiedade. A Câmara de Comércio está pedindo às pessoas que sejam gentis e se mantenham positivas. E enquanto esperam dias melhores, as empresas de North Conway mantêm as luzes acesas à noite como um farol de esperança em tempos sombrios.