A disseminação do COVID-19 criou problemas existenciais e logísticos para desenvolvedores de jogos de todos os tipos. Quando a pandemia começou, a Niantic não precisou apenas enviar seus funcionários para casa por segurança, mas também para garantir que seu jogo popular não levasse jogadores ao mundo para pegar ou espalhar a doença muito infecciosa.

Matt Slemon, líder do produto Pokemon Go, e Laura Warner, designer sênior de jogos, explicaram como a empresa enfrentou esses desafios em sua recente conversa de verão na GDC. Segundo eles, os principais objetivos do design do Pokemon Go são incentivar a exploração, ajudar os jogadores a se exercitar e promover a interação social – todas as três atividades que naturalmente podem impulsionar a disseminação do COVID-19.

A equipe recebeu um aviso prévio sobre como o COVID-19 afetaria seu jogo a partir de dados extraídos da propagação do vírus na Itália. Em um slide mostrado ao público, Slemon extraiu dados dos mapas de mobilidade da Apple que mostraram uma queda acentuada na caminhada depois que o vírus começou a se espalhar no início de março. Mesmo em um país, os jogadores não podiam jogar Pokemon Go tanto.

Isso jogou uma enorme chave nos planos de desenvolvimento do Pokemon Go . O primeiro passo foi atrasar e cancelar os eventos do jogo. Em comparação, isso seria como um jogo para celular de escala semelhante, que decidiu parar de executar os eventos ao vivo que geram a maioria de sua receita. Ao mesmo tempo, “cancelar” um evento não significa “não trabalhar”, significa “trabalhar para impedir que algo funcione”.

Mas com uma queda nos eventos, houve uma queda na atividade normal dos jogadores. Slemon e sua equipe descobriram que o jogo precisaria se reajustar para manter a comunidade do jogo. Para combater isso, o Niantic começou a remover os requisitos baseados na caminhada do sistema Trainer Battle e suspendeu as restrições de permitir que os jogadores se desafiassem no combate PvP, abrindo opções de jogo enquanto o pessoal ficava em casa.

A partir daí, mais alterações foram feitas no loop de caminhada / coleta de Pokemon Go . Mais Pokémon foram exibidos em caminhadas mais curtas, os jogadores tiveram permissão para gastar mais presentes entre si e liberando pacotes com descontos muito baixos na loja de jogos, reduzindo efetivamente o custo de pacotes de US $ 1 para chegar a 1 centavo.

Essas mudanças ocorreram em meados de março, o que originou o fluxo de saída da comunidade, mas a equipe teve uma nova discussão – se essa retenção temporária no tamanho da comunidade seria boa ou se a equipe precisaria começar a regredir a comunidade mesmo a pandemia se enfureceu?

Para recuperar a comunidade, a Niantic começou a se comprometer com o público em (rapidamente!) Criar novos recursos que poderiam funcionar em um mundo de distanciamento social.

Foi aqui que a Warner assumiu o cargo, explicando o principal desafio do desenvolvimento de mecânicas de jogo amigáveis ​​ao COVID (hostis?). A equipe precisava responder a três perguntas: “Como poderíamos manter a integridade e a estabilidade de um jogo destinado a enviar jogadores para fora em grandes grupos e fazê-lo funcionar quando os treinadores não podem sair de casa? O que significa jogar Pokemon Go? quando eu não podia sair de casa? Como eu poderia ficar conectado com meus amigos e familiares, mesmo que eu não pudesse estar fisicamente com eles? ”

Isso levou a algumas soluções particularmente legais, a primeira das quais foi mudar o sistema de adesivos do jogo. Autocolantes existiam no Pokemon Go para funcionar como uma recompensa distribuída aleatoriamente que podia ser enviada a amigos e família. Warner explicou que após as mudanças conduzidas pelo COVID da equipe, os adesivos teriam a garantia de aparecer no Pokestops, e os jogadores poderiam enviar mensagens com seus adesivos para enviar doces notas no jogo.

A próxima mudança foi no sistema Pokemon Buddy do jogo. No Pokemon Go , os jogadores podem escolher Pokemon “camarada”, que às vezes dá presentes aos jogadores. Ao mudar o sistema, a Niantic ativou um sistema em que os presentes de Buddy incluíam mais Pokeballs e buscavam mais presentes de amigos de Pokestops nas proximidades. Mesmo que os jogadores não pudessem ir muito longe de seu bairro, eles ainda poderiam se beneficiar de um Pokestop que não conseguiam alcançar. É um recurso pequeno, mas com foco social, que incentiva a interação positiva do jogador.

Então, a equipe mudou o sistema de busca no jogo, que é apelidado de “pesquisa”. Muitos objetivos de pesquisa incentivaram os jogadores a se encontrarem em grandes grupos. Eles precisavam ser removidos, mas para acomodar a quantidade reduzida de, a equipe começou a distribuir pontos de pesquisa gratuitos a cada 24 horas.

Para eventos ao vivo, o Niantic também cortava atividades que incentivavam caminhar longas distâncias ou reunir-se em grupos, oferecendo aos jogadores um item de “incenso” que lhes permitia atrair Pokémon raros ou específicos, mesmo jogando em seu próprio quarto. Para batalhas PvP, a Niantic removeu os requisitos de curta distância para batalhas de treinadores, permitindo que se desafiassem de longe e criando um sistema de eventos da GO Battle League, para que os jogadores tenham um motivo para entrar e batalhar em casa.

Para os ataques do jogo, os jogadores agora podem usar um ‘passe de ataque remoto’ para se juntar a amigos em esforços para capturar / derrotar Pokémon raros, e convidar seus amigos para se juntarem a eles no processo.

E, claro, não seria uma experiência Pokemon se os antagonistas do programa, Team Rocket, não se envolvessem de alguma maneira. O trio de Jesse, James e Meowth pulou em balões de ar quente e agora enfrenta jogadores em sua casa, em vez de nos Pokestops locais.

Finalmente, os enormes Pokemon Go Global Fests da Niantic , que exigem uma quantidade nominal de planejamento de eventos. Com os eventos físicos cancelados, a equipe (como o pessoal da GDC) mudou para um Evento de Desafio de 2 dias, que incentiva todos os jogadores a trabalharem juntos para trabalhar para um objetivo específico, a fim de desbloquear recompensas para cada jogador.

Todas essas mudanças levaram a uma nova filosofia em torno da criação de conteúdo para o Pokemon Go . Segundo Warner, a filosofia mudou de “Brincar no mundo” para “Brincar em casa” para “Brincar onde você está”, apoiando jogadores que podem deixar suas casas com segurança em áreas mais isoladas e jogadores que precisam ficar em ambientes fechados devido ao spread do COVID-19.

Slemon & Warner não abordou isso, mas vale a pena notar que a filosofia de design do “Play Where You Are” responde a solicitações que vários defensores da deficiência pedem desde o lançamento do jogo . Steven Spohn, da Ablegamers, por exemplo, apontou que as mudanças estão alinhadas com o que ele defendia em 2016, embora não esteja claro se “Play Where You Are” permanecerá como filosofia permanente assim que a pandemia recuar.