O segundo módulo lunar da Índia começou a orbitar a Lua, quase um mês após a decolagem, disseram autoridades.

A manobra para colocar o módulo na órbita lunar foi concluída às 09:02, hora local (04:32 GMT), na terça-feira.

O Chandrayaan-2 foi lançado da estação espacial Sriharikota em 22 de julho, uma semana após a parada programada ter sido interrompida devido a um obstáculo técnico .

A Índia espera que a missão de US $ 145 milhões seja a primeira a pousar no pólo sul da Lua.

O lançamento do mês passado foi o início de uma jornada de 384.000 km (239.000 milhas). Os cientistas esperam que a sonda aterre na Lua em 6 ou 7 de setembro, como planejado.

A primeira missão lunar da Índia, Chandrayaan-1, foi lançada em 2008, mas não pousou na superfície lunar. No entanto, realizou a primeira e mais detalhada busca de água na Lua usando radares.

Chandrayaan-2 (veículo lunar 2) tentará pousar perto do pólo sul pouco explorado da lua.

A missão se concentrará na superfície lunar, buscando água e minerais e medindo moonquakes, entre outras coisas.

A Índia usou seu foguete mais poderoso, o Veículo de Lançamento Geossíncrono de Satélites Mark III (GSLV Mk-III), nesta missão. Ele pesava 640 toneladas (quase 1,5 vezes o peso de um jato jumbo 747 totalmente carregado) e, a 44 metros (144 pés), era tão alto quanto um prédio de 14 andares.

A espaçonave usada na missão tem três partes distintas: um orbital, um lander e um rover.

O orbitador, que pesa 2.379 kg (5.244 lb) e tem uma vida útil de um ano, irá capturar imagens da superfície lunar.

O módulo de aterrissagem (chamado Vikram, em homenagem ao fundador da Isro) pesa cerca de metade, e carrega dentro de sua barriga um rover lunar de 27 kg com instrumentos para analisar o solo lunar. Em sua vida de 14 dias, o rover (chamado Pragyan – sabedoria em sânscrito) pode viajar até meio quilômetro a partir da sonda e enviará dados e imagens de volta à Terra para análise.

A jornada de mais de seis semanas é muito mais longa do que os quatro dias que a missão Apollo 11 levou 50 anos atrás para pousar humanos na superfície lunar pela primeira vez.

A fim de economizar combustível, a agência espacial da Índia escolheu uma rota tortuosa para aproveitar a gravidade da Terra, o que ajudará a lançar o satélite em direção à Lua. A Índia não tem um foguete poderoso o suficiente para lançar o Chandrayaan-2 em um caminho direto. Em comparação, o foguete Saturno V usado pelo programa Apollo continua sendo o maior e mais poderoso foguete já construído.

“Haverá 15 aterrorizantes minutos para os cientistas assim que a sonda for solta e for lançada em direção ao pólo sul da Lua”, disse o chefe do Isro, K Sivan, antes da primeira tentativa de lançamento.

Ele explicou que aqueles que estavam controlando a espaçonave até então não teriam nenhum papel a desempenhar nesses momentos cruciais. Assim, o pouso real só aconteceria se todos os sistemas funcionassem como deveriam. Caso contrário, a sonda poderia colidir com a superfície lunar.

No início deste ano, a primeira missão da Lua em Israel caiu enquanto tentava pousar.