A Índia deve lançar sua segunda missão lunar – se for bem sucedida, será o quarto país a fazer uma aterrissagem suave na superfície da Lua.

Apenas os EUA, a China e a ex-União Soviética conseguiram fazê-lo.

A missão de US $ 150 milhões – Chandrayaan-2 – tem como objetivo coletar dados sobre a água, minerais e formações rochosas na Lua.

O lander e o rover deverão aterrissar perto do pólo sul lunar no início de setembro, tornando-se a primeira nave espacial a aterrissar naquela região.

O chefe da Organização de Pesquisas Espaciais da Índia (Isro), K Sivan, disse que esta é “a mais complexa missão espacial a ser realizada pela agência”.

O satélite indiano deve ser lançado às 02:51, horário local, na segunda-feira (21:21 GMT de domingo) da estação espacial Sriharikota, na costa leste da Índia.

A primeira missão lunar do país em 2008 – Chandrayaan-1 – não pousou na superfície lunar, mas realizou a primeira e mais detalhada busca de água na Lua usando radares.

Chandrayaan-2 (veículo lunar 2) tentará uma aterrissagem suave perto do pólo sul pouco explorado da lua.

A missão se concentrará na superfície lunar, buscando água e minerais e medindo moonquakes, entre outras coisas.

A Índia está usando seu foguete mais poderoso, o Veículo de Lançamento de Satélite Geossincrônico Mark III (GSLV Mk-III), nesta missão. Ele pesa 640 toneladas (quase 1,5 vezes o peso de um jato jumbo 747 totalmente carregado) e a 44 metros (144 pés) é tão alto quanto um prédio de 14 andares.

A espaçonave pesa 2,379 kg (5.244 lb) e tem três partes distintas: um orbital, um lander e um rover.

O veículo orbital, que tem uma vida útil de um ano, vai capturar imagens da superfície lunar e “farejar” a atmosfera tênue.

O módulo de aterrissagem (chamado Vikram, em homenagem ao fundador da Isro) pesa cerca de metade, e carrega dentro de sua barriga um rover lunar de 27 kg com instrumentos para analisar o solo lunar. Em sua vida de 14 dias, o rover (chamado Pragyan – sabedoria em sânscrito) pode viajar até meio quilômetro a partir da sonda e enviará dados e imagens de volta à Terra para análise.

“A Índia pode esperar obter as primeiras selfies da superfície lunar assim que o rover entrar em seu trabalho”, disse o Dr. Sivan.

O lançamento é apenas o começo de uma jornada de 384.000 km (239.000 milhas) – a nave robótica deve pousar na Lua cerca de 54 dias depois, em 6 ou 7 de setembro.

Isro escolheu uma rota circular para aproveitar a gravidade da Terra, o que ajudará a lançar o satélite em direção à Lua. A Índia não tem um foguete poderoso o suficiente para lançar o Chandrayaan-2 em um caminho direto.

“Haverá 15 terríveis minutos para os cientistas assim que o módulo for lançado e for lançado em direção ao pólo sul da Lua”, disse o Dr. Sivan.

Ele explica que aqueles que estiveram controlando a espaçonave até então não terão nenhum papel a desempenhar nesses momentos cruciais. O pouso real, acrescenta ele, é uma operação autônoma dependente de todos os sistemas funcionando como deveriam. Caso contrário, a sonda poderia colidir com a superfície lunar.

No início deste ano, a primeira missão da Lua em Israel caiu enquanto tentava pousar.

Quase 1.000 engenheiros e cientistas trabalharam nessa missão. Mas pela primeira vez, Isro escolheu mulheres para liderar uma expedição interplanetária.

Duas mulheres estão dirigindo a jornada da Índia para a lua. Embora o diretor do programa Muthaya Vanitha tenha nutrido o Chandrayaan-2 ao longo dos anos, ele será navegado por Ritu Karidhal.

“O poder das mulheres está alimentando as ambições da Índia na Lua”, disse Sivan, acrescentando que, em Isro, “as mulheres e os homens são todos iguais. Somente o talento importa – não o gênero”.

Reportagem de Pallava Bagla, que escreveu extensivamente sobre o programa espacial da Índia.

Fonte: BBC