Pelo segundo ano consecutivo, o Canadá recusou vistos para dezenas de pesquisadores – a maioria da África – que esperavam participar de uma conferência de inteligência artificial (IA) em Vancouver. Os aborrecimentos fizeram com que pelo menos uma outra conferência de IA escolhesse um país diferente para o próximo evento.

A conferência Neural Information Processing Systems (NeurIPS), que reúne milhares de especialistas e pesquisadores de todo o mundo, será realizada em Vancouver no próximo mês.

Na semana passada, o NeurIPS começou a ouvir que vários participantes tiveram seus vistos negados.

Foi o segundo ano consecutivo em que a conferência teve problemas com vistos. Em 2018, quando a conferência foi realizada em Montreal, mais de 100 participantes tiveram o visto negado.

A questão levou o primeiro-ministro Justin Trudeau a defender o sistema de imigração do Canadá durante o G7.

“Posso garantir que o Canadá é de classe mundial na forma como aprova vistos e incentiva pessoas de todo o mundo a participar de importantes conversas globais como essas” , disse ele à Wired Magazine no G7 em 2018.

“Tenho certeza de que haverá pessoas investigando o que você descreveu”.

Este ano, os organizadores do evento estavam trabalhando com a Imigração, Refugiados e Cidadania do Canadá para tentar tornar o processo de visto mais suave, fornecendo uma lista de nomes de pessoas convidadas para participar da conferência.

Mas ainda persistiam problemas.

O NeurIPS disse que, como as negações são emitidas por embaixadas em todo o mundo, elas não sabem ao certo quantas pessoas são afetadas. Mas os organizadores do workshop Black in AI disseram que cerca de 30 foram inicialmente negados, principalmente de países africanos.

“A importância não pode ser exagerada”, disse Charles Onu, organizador da Black in AI, à BBC. “É cada vez mais importante para a IA construir um corpo diversificado”.

Depois que a questão foi levantada ao governo pela NeurIps, e 15 das 30 negações foram derrubadas, disse Onu.

Cerca de 20 ainda estão pendentes e 86 foram aprovadas.

“É imperativo que todas as vozes sejam ouvidas no NeurIPS para permitir sucesso futuro no campo da IA”, disse Katherine Heller, professora da Universidade de Duke e co-presidente de diversidade e inclusão do evento. “Somos contra qualquer tentativa de impedir o progresso feito por nossa comunidade internacional”.

Um porta-voz do ministério da imigração disse à BBC que trabalha com os organizadores da conferência desde maio para tentar tornar o processo de solicitação de visto o mais suave possível.

“Embora não possamos comentar sobre a admissibilidade de qualquer indivíduo em particular, podemos dizer que, em geral, todos os visitantes do Canadá devem atender aos requisitos de residência temporária no Canadá, conforme estabelecido na Lei de Proteção à Imigração e Refugiados do Canadá”, afirmou o ministério. em um email.

O ministério disse que o candidato deve demonstrar que “deixará o Canadá quando o visto expirar”. O ministério analisa fatores como os laços do candidato com o país de origem, o objetivo da visita, a família e a situação econômica da pessoa, e a estabilidade econômica e política geral do país de origem.

Mwiza Simbeye, que é da Zâmbia e atualmente é estagiária de pesquisa do Google com sede em Nova York, teve seu visto negado para participar do NeurIPS em Montreal no ano passado.

Ele diz que em sua carta de negação, a embaixada do Canadá disse que “não estava satisfeito” que ele deixaria o Canadá depois que a conferência terminasse. Eles citaram seus laços familiares no Canadá e seu país de residência como motivo, assim como seus bens pessoais.

A viagem de Simbeye à conferência foi financiada pelo Google e ele recebeu três cartas de recomendação, incluindo uma do cientista canadense Yoshua Bengio, que ganhou o Turing Award em 2018, que foi chamado de “Prêmio Nobel da Computação”.

Simbeye disse que a negação do ano passado foi uma grande decepção, porque a conferência oferece uma rara oportunidade de se conectar pessoalmente com pessoas cuja pesquisa você segue on-line.

“Não há lugar ou plataforma melhor do que essas conferências acadêmicas para você se expor a essas novas tecnologias ou métodos”, disse ele à BBC.

É também um trampolim para muitos que estão apenas começando sua carreira, que esperam se conectar e conhecer outros na indústria. Ele participou de uma conferência em Nova Orleans, disse ele.

“Eu simplesmente não quero ser um pesquisador que apenas faz pesquisas e está em um artigo”, diz ele. “Eu quero … que a pesquisa seja aplicada e afete milhões de pessoas”.

O vice-presidente sênior de inteligência artificial do Google, Jeff Dean, twittou que o “obstáculo” ao visto limitaria os tipos de vozes ouvidas neste crescente campo de pesquisa.

“A negação de vistos para as pessoas participarem de conferências científicas inibe o livre fluxo de idéias, essenciais para o progresso científico”, afirmou.

Os problemas com vistos são comuns para acadêmicos que tentam participar de conferências nos EUA, Canadá e Reino Unido.

A acadêmica russa Marina Dubova não recebeu um visto para participar da conferência anual da Cognitive Science Society neste verão.

No Reino Unido, dois estudantes da Universidade de Amsterdã tiveram seus vistos para participar de uma conferência rejeitados por preocupações semelhantes de que eles não voltariam para seus países da Bósnia e Turquia.

O curador do Museu Egípcio no Cairo também recebeu um visto para participar de uma conferência em Swansea.

Os aborrecimentos estão levando alguns organizadores da conferência a escolher outros países.

A Conferência Internacional sobre Representações de Aprendizagem será realizada em Adis Abeba, Etiópia, em 2020.

Bengio, que é um organizador, disse que escolheu o local depois de todos os problemas com vistos canadenses para o NeurIPS 2018.

“É uma loteria, e muitas vezes eles usam qualquer desculpa para recusar o acesso. Isso é totalmente injusto” , disse ele à MIT Technology Review.