Um avião militar com 38 pessoas a bordo desapareceu a caminho da Antártica, diz a força aérea do Chile.

A aeronave de transporte C-130 Hercules decolou de Punta Arenas às 16:55, horário local (19:55 GMT), e os operadores perderam contato às 18:13 (21:13).

Entre os desaparecidos estão 17 tripulantes e 21 passageiros.

Eles estavam viajando para fornecer apoio logístico a uma base militar na Ilha King George, na Antártida. Uma missão de busca e salvamento está em andamento.

O general da Força Aérea Eduardo Mosqueira disse à imprensa local que o avião não ativou nenhum sinal de socorro. Ele disse que o avião, cujo piloto tinha uma vasta experiência, poderia ter sido forçado a pousar na água.

Um comunicado da Força Aérea disse que o avião estava a cerca de 725 km de distância em sua viagem de 770 milhas quando o contato foi perdido, colocando-o dentro da Passagem de Drake. A força aérea publicou um mapa da última localização conhecida do avião no Twitter:

O Drake Passage é um corpo de água que conecta os oceanos Atlântico Sul e Pacífico Sul e é conhecido por condições climáticas traiçoeiras. Mas a força aérea do Chile disse que o clima local estava bom no momento do desaparecimento do avião.

Ele também disse que o avião teria combustível suficiente para permanecer no ar até as 00:40.

Três dos passageiros eram soldados chilenos; dois eram civis empregados pela empresa de engenharia e construção Inproser, que estavam realizando trabalhos na base militar; um era aluno da Universidade Magellanes; e os 15 passageiros restantes eram membros da força aérea, disse uma autoridade.

O C-130 também conta com 17 tripulantes. A Força Aérea publicou uma lista de todos a bordo .

O general da Força Aérea Francisco Torres disse que a busca pelo avião “começou imediatamente” depois de não ter chegado à base militar na Antártica.

Quatro navios e 10 aviões do Chile participam da operação de busca.

Uruguai e Argentina também enviaram um avião para ajudar a localizar o C-130 desaparecido.

Um sobrevôo inicial da área em que a comunicação foi perdida falhou em fornecer qualquer sinal do avião ausente. As equipes de resgate estão atualmente pesquisando dentro de um raio de 100 quilômetros do último ponto de contato.

O presidente Sebastián Piñera disse em um tweet que estava “consternado com a perda”.

Ele cancelou sua viagem planejada à Argentina para assistir à tomada de posse do presidente eleito Alberto Fernández e, em vez disso, foi à Base Aérea de Cerrillos, na capital, Santiago, para monitorar a busca, juntamente com o ministro do Interior Gonzalo Blumel.

O ministro da Defesa do Chile, Alberto Espina, viajou para Punta Arenas.

O Chile reivindica mais de 1,2 milhão de quilômetros quadrados (463.000 milhas quadradas) de território antártico e opera nove bases lá.

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