Observar as estrelas “wobble” é um método testado e comprovado que os astrônomos usam para encontrar enormes planetas ocultos nos confins do cosmos . Se um planeta é grande o suficiente, sua gravidade puxa sua estrela-mãe apenas osuficiente para que possamos ver as fracas mudanças na luz das estrelas. Usando esse método, uma equipe de astrônomos observou a estrela HR 5183 com três telescópios por 20 anos e encontrou um enorme planeta, cerca de três vezes a massa de Júpiter, girando em torno dele em uma órbita altamente incomum, em forma de ovo.

A nova descoberta, chamada HR 5183 b, viaja em uma órbita que leva entre 45 e 100 anos. E sua órbita é o que os astrônomos chamam de “excêntrico”, o que significa que não é nada como as órbitas circulares que vemos em nosso sistema solar. De fato, se você colocasse HR 5183 b no sistema solar, o super-Júpiter se aproximaria do Sol mais próximo do que o nosso próprio Júpiter e o levaria para além de Netuno. Os cientistas detectaram cometas e até mesmo outros planetas com órbitas elípticas como esta antes – mas geralmente eles estão muito mais próximos de sua estrela natal .

“Este planeta é diferente dos planetas do nosso sistema solar, mas mais do que isso, é diferente de qualquer outro exoplaneta que descobrimos até agora”, disse Sarah Blunt, primeira autora do novo estudo. A pesquisa está prevista para ser publicada no The Astronomical Journal.

Quando a órbita é sobreposta em nosso próprio sistema solar, torna-se impressionantemente óbvio o quão incomum ela realmente é:

 

O HR 5183 b percorre grandes distâncias longe de sua estrela, por isso, mesmo que mantivéssemos os olhos abertos na vizinhança geral, seria quase impossível para nós vermos o planeta diretamente. Em vez disso, os astrônomos analisaram as medições de velocidade radial de HR 5183 coletadas ao longo de duas décadas a partir do Observatório WM Keck do Havaí, do Observatório Lick, no norte da Califórnia, e do Observatório McDonald, no Texas.

Medidas de velocidade radial permitem que os astrônomos examinem cuidadosamente o movimento de uma estrela no espaço. Devido a um fenômeno conhecido como efeito Doppler, quando a estrela está se movendo para mais longe, os comprimentos de onda que ela emite diminuem, e quando ela está se aproximando, eles aumentam. Os astrônomos podem detectar essas mudanças sutis no comprimento de onda para determinar como a estrela está se movendo.

Na metade do período de observação, a equipe notou que as medições aceleraram rapidamente e, em 2018, se achataram novamente. Isso levou os pesquisadores a acreditarem que um novo enorme super-Júpiter estava puxando a estrela enquanto ela girava em um movimento de estilingue.

“Nós detectamos esse movimento de estilingue. Vimos o planeta entrar e agora está saindo”, disse Andrew Howard, professor de astronomia no Caltech. “Isso cria uma assinatura tão distinta que podemos ter certeza de que este é um planeta real, apesar de não termos visto uma órbita completa.”  

Pode ser diferente de qualquer outro exoplaneta que vimos, mas isso não significa que essas órbitas anômalas e excêntricas sejam incomuns em todo o universo. Por exemplo, o ex-planeta Plutão tem uma órbita bastante estranha, assim como Eris, outro gigantesco planeta anão em nosso sistema solar. Mas o HR 5183 b é estranho – uma das mais estranhas órbitas de exoplanetas que vimos – e destaca como diferentes sistemas planetários podem ser dos nossos.

Também não é o fim da linha para HR 5183 b. A sonda Gaia, da Agência Espacial Européia, inspira o céu desde 2013, projetada para medir as estrelas no cosmos com incrível precisão. A equipe de pesquisa indica que esse novo planeta será detectável nos dados do Gaia.

“Este planeta recém-descoberto é outro exemplo de um sistema que não é a imagem do nosso sistema solar, mas tem características notáveis ​​que tornam o nosso universo incrivelmente rico em sua diversidade”, disse Howard.

Imagem: Observatório WM Keck / Adam Makarenko