O LD2 de 2019 é o primeiro asteróide de trojan de Júpiter conhecido a exibir atividade cometária com coma e cauda visíveis, de acordo com uma equipe de astrônomos da Universidade do Havaí e da Queen’s University Belfast.

Os asteróides troianos seguem a mesma órbita que um planeta, mas ficam cerca de 60 graus à frente ou 60 graus atrás na órbita.

A Terra tem um asteróide de Tróia, 2010 TK7 . Marte tem pelo menos nove, Urano tem dois e Netuno tem 22 trojans. Júpiter tem mais de um milhão de asteróides trojan maiores que 1 km.

Os trojans de Júpiter orbitam o Sol em dois grandes grupos, um grupo orbitando à frente do planeta (o LD2 2019 pertence a esse grupo) e um grupo orbitando por trás dele.

“O que torna o LD2 2019 tão interessante é que acreditamos que a maioria dos cavalos de Troia de Júpiter foi capturada bilhões de anos atrás”, disseram Alan Fitzsimmons , professor da Queen’s University, em Belfast .

“Qualquer gelo de superfície que pudesse vaporizar para expelir gás e poeira deveria ter acontecido há muito tempo, deixando os objetos em órbita silenciosa como asteróides – não se comportando como cometas”.

O LD2 de 2019 foi descoberto em junho de 2019 pelo sistema de alerta de impacto terrestre de asteróide (ATLAS), um sistema de alerta precoce de impacto de asteróide que está sendo desenvolvido pela Universidade do Havaí e financiado pela NASA.

Uma análise detalhada das imagens da descoberta do LD2 2019 pelo professor Fitzsimmons e seu colega, Dr. David Young, da Queen’s University Belfast, revelou sua provável natureza cometária.

Observações de acompanhamento dos astrônomos da Universidade do Havaí Dr. James ‘JD’ Armstrong e Sidney Moss em 11 e 13 de junho de 2019, usando a rede global de telescópios do Observatório Las Cumbres, confirmaram a natureza cometária do asteróide.

Em julho de 2019, novas imagens do ATLAS capturaram o objeto novamente – agora realmente parecendo um cometa, com uma cauda fraca feita de poeira ou gás.

O LD2 2019 passou por trás do Sol e não era observável da Terra no final de 2019 e no início de 2020, mas após seu reaparecimento no céu noturno em abril de 2020, as observações da ATLAS confirmaram que ainda parece um cometa.

Essas observações mostraram que o LD2 2019 provavelmente está continuamente ativo há quase um ano.

“Acreditamos há décadas que os asteróides trojan deveriam ter grandes quantidades de gelo embaixo de suas superfícies, mas nunca tivemos nenhuma evidência até agora”, disse o professor Fitzsimmons.

“O ATLAS mostrou que as previsões de sua natureza gelada podem muito bem estar corretas.”

“O que poderia ter feito o LD2 de 2019 mostrar de repente um comportamento cometário? Talvez Júpiter a tenha capturado apenas recentemente de uma órbita mais distante, onde o gelo da superfície ainda poderia sobreviver. Talvez tenha sofrido recentemente um deslizamento de terra ou o impacto de outro asteróide, expondo o gelo que costumava ser enterrado sob camadas de rocha protetora ”, disseram os astrônomos.

“Novas observações para descobrir estão sendo adquiridas e avaliadas. O certo é que o Universo está cheio de surpresas – e pesquisas para proteger a Terra de asteróides perigosos costumam fazer descobertas inesperadas de objetos inofensivos, mas fascinantes, que podem revelar mais sobre a história do nosso Sistema Solar. ”