Se você está tendo a sensação assustadora de alguém respirando em seu pescoço, pode ser Betelgeuse. A infame estrela – assunto de uma discussão empolgante sobre supernovas no início deste ano – pode na verdade estar muito mais perto da Terra do que suspeitávamos.

Betelgeuse é uma supergigante vermelha e monstruosa em comparação com o tamanho do nosso sol. Um estudo publicado no The Astrophysical Journal esta semana revela alguns novos cálculos da massa e distância da estrela e nos dá uma estimativa de quando é provável que se transforme em supernova.

A especulação em torno da explosão de Betelgeuse acelerou quando a estrela passou por alguns episódios estranhos de escurecimento e brilho a partir do final de 2019. Os cientistas acreditam que uma nuvem de poeira causou um desses eventos . “Descobrimos que o segundo evento menor foi provavelmente devido às pulsações da estrela”, disse a autora Meridith Joyce, em um comunicado da The Australian National University (ANU) na sexta-feira.

A equipe científica usou a modelagem para identificar o que estava acontecendo com as pulsações, remontando ao que o co-autor Shing-Chi Leung, da Universidade de Tóquio, descreveu como “ondas de pressão – essencialmente, ondas sonoras”. Essa atividade ajudou os pesquisadores a descobrir onde a estrela está em seu ciclo de vida.

O resultado é que Betelgeuse não corre o risco de se tornar uma supernova tão cedo. Pode levar facilmente 100.000 anos antes de chegar a esse estágio. Isso está de acordo com o que outros cientistas sugeriram .

O estudo também abala nosso conhecimento sobre o tamanho da estrela. “O tamanho físico real de Betelgeuse tem sido um pouco misterioso – estudos anteriores sugeriram que poderia ser maior do que a órbita de Júpiter. Nossos resultados dizem que Betelgeuse se estende apenas a dois terços disso, com um raio de 750 vezes o raio de Júpiter. o sol “, disse o co-autor Laszlo Molnar do Observatório Konkoly em Budapeste.

Com o tamanho de Betelgeuse ajustado melhor, a equipe foi capaz de fazer um cálculo mais preciso de sua distância da Terra, colocando-a em cerca de 530 anos-luz de distância, ou cerca de 25% mais perto do que se conhecia anteriormente. Isso ainda está longe o suficiente para que a Terra não seja prejudicada pela futura explosão de Betelgeuse.

“Ainda é muito importante quando uma supernova explode. E este é nosso candidato mais próximo. Isso nos dá uma rara oportunidade de estudar o que acontece com estrelas como esta antes de explodirem”, disse Joyce.