A App Store da Apple favoreceu fortemente os aplicativos da empresa para iPhone e iPad e os classificou mais alto do que as opções de terceiros mais populares até uma mudança recente no algoritmo, de acordo com um novo relatório do The New York Times . O Times estudou os resultados de pesquisa da App Store (que remonta a vários anos) para consultas comuns como “música” e “podcasts” e descobriu que a Apple regularmente direcionava os clientes para vários aplicativos próprios – até resultados não relacionados, como Compass e Find My Friends – antes obter opções de desenvolvedores de terceiros.

O Wall Street Journal realizou uma análise semelhante dos resultados históricos da App Store em julho e também concluiu que os aplicativos da Apple tinham uma vantagem clara e significativa.

A Apple disse ao Times que a App Store estava realmente funcionando como projetado nesses casos. “Não há nada na maneira como executamos pesquisas na App Store projetadas ou planejadas para impulsionar os downloads da Apple de nossos próprios aplicativos”, disse Phil Schiller, vice-presidente da Apple que supervisiona a App Store, em uma entrevista sobre o assunto. “Apresentaremos os resultados com base no que achamos que o usuário deseja.” A idéia de que alguém “queira” ver os aplicativos iTunes Remote ou Clips antes do Spotify ou Pandora ao procurar por “música” parece francamente um pouco idiota. Esse raciocínio realmente não se sustenta.

Mas havia outro culpado. A Apple diz que tinha um algoritmo em jogo que geralmente agrupava aplicativos do mesmo desenvolvedor em resultados. Como os aplicativos da Apple têm nomes básicos como Podcasts ou Music, eles apareceriam primeiro – seguidos por vários outros aplicativos irrelevantes da Apple logo depois.

O algoritmo foi atualizado em julho, alguns meses depois que o Spotify apresentou uma queixa formal sobre as táticas da Apple, e os resultados da pesquisa rapidamente pareceram mais sensatos e equilibrados depois. Como a empresa enfrenta uma investigação antitruste da UE, os executivos da Apple tiveram o cuidado de evitar admitir qualquer irregularidade ou erro prejudicial. “Não está corrigido”, disse Schiller sobre o algoritmo. “Melhorou”, acrescentou Eddy Cue, que dirigia a App Store antes de Schiller assumir essas funções.

A equipe da App Store não percebeu por meses e meses a extensão em que o software da empresa estava acumulando os principais prêmios nos resultados de pesquisa. Eventualmente, eles fizeram, no entanto, e “um único engenheiro decidiu mudar o algoritmo”, o que leva em consideração uma longa lista de critérios ao criar classificações de pesquisa na App Store.

O algoritmo examina 42 sinais diferentes, disseram eles, incluindo a relevância de um aplicativo para uma determinada pesquisa, suas classificações e sua popularidade com base em downloads e cliques do usuário.

A Apple apresentou uma defesa muito pública de suas práticas na App Store no início deste ano e retratou o mercado digital como um divisor de águas para os fabricantes de aplicativos. Certamente foi assim: a Apple diz que os desenvolvedores arrecadaram mais de US $ 120 bilhões em vendas digitais. Mas, como o único local em que os usuários do iPhone podem baixar software nativo, a App Store enfrentou um exame mais minucioso ao longo dos últimos anos. Ex-funcionários também manifestaram preocupação com a tomada de decisões da App Store da empresa.

Os desenvolvedores de aplicativos podem criticar a propensão da Apple por destacar seus próprios esforços de software, mas a empresa se recusa a ceder um centímetro ao reconhecer que pode ter feito algo para prejudicar a concorrência. “Cometemos erros o tempo todo”, disse Cue ao Times. Sem perder o ritmo, Schiller acrescentou que “isso não foi um erro”.

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